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Jueves 2 de febrero de 2023

El impulso de Europa por una etiqueta de bienestar animal corre el riesgo de una disputa comercial épica

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Redacción
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El 7 de diciembre, el Consejo de la Unión Europea (UE) Concluido que es hora de una etiqueta sobre el bienestar animal, estableciendo lo que podría convertirse en una disputa comercial épica entre Bruselas y gran parte del mundo. 

Bruselas tiene una larga historia de legislar estándares mínimos de bienestar animal. Europa tiene una etiqueta obligatoria en huevos de mesa, y un mosaico de etiquetas voluntarias en productos de carne. El bienestar animal también forma parte de la huevos reglas de cultivo. Ahora Bruselas quiere una etiqueta en toda la UE para ayudar a los consumidores a identificar y recompensar a los agricultores que invierten más en la cría de animales.

¿Cómo sería una etiqueta así? Considere la de Francia Etiqueta Bien-Être Animal, label adoptado por Carrefour y otros minoristas. Asigna una letra de la A (“superior”) a la E (“mínima”) en base a 230 criterios. Estos criterios se basan en los “Cinco libertades” para los animales de granja, incluido el hecho de que se críen sin hambre ni angustia. Desde 2018, también ha habido hablar de considerar el estado emocional del animal. En total, los creadores de la etiqueta dicen que transmite claramente la información que los consumidores quieren, todo de una manera intuitiva. Una etiqueta para toda la UE se comercializará de la misma manera.

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Los agricultores que exportan a Europa verán las cosas de manera diferente. Argumentarán que una etiqueta para toda la UE es una restricción "disfrazada" al comercio. Dirán que los requisitos de mantenimiento de registros y verificación son onerosos y desproporcionados con respecto a la cantidad de información en la etiqueta. Insistirán en que los criterios examinados por la etiqueta se basan en cómo hacen las cosas los agricultores europeos, no en la ciencia. Y afirmarán que las letras, los números o los colores de la etiqueta se confundirán con un estándar de calidad o salud. Es más, probablemente tendrán razón.

¿Simple conjetura? Realmente no. Todos estos argumentos se han presentado innumerables veces en disputas comerciales sobre etiquetas, a menudo con éxito. Por ejemplo, en Estados Unidos — Determinado etiquetado de país de origen, la Organización Mundial del Comercio (OMC) encontrado los costos de mantenimiento de registros y verificación superen con creces lo que los consumidores podrían aprender de la etiqueta. Pocos consumidores entendieron lo que significaban las letras y la mayoría, si no todos, las confundieron con clasificaciones de calidad. Además, no hubo evidencia de que los consumidores estuvieran dispuestos a pagar por esta información, incluso si entendieran completamente la etiqueta.

La etiqueta de país de origen estadounidense era obligatoria. Imagine que, en cambio, la UE hace que su etiqueta sea voluntaria. Ahí es donde las cosas se ponen realmente interesantes. 

En 2012, la OMC convocó una reunión sobre cómo definir las normas voluntarias en el caso de las normas sanitarias. Esta no fue una hazaña fácil. Pero muchos países en desarrollo tenían un ejemplo en mente: GlobalGAP. GlobalGAP, originalmente llamado EUREGAP, se lanzó en 1997 para incentivar las “buenas prácticas agrícolas”, incluida la cría de animales. La clave era que los minoristas tomarían la iniciativa, no los gobiernos. El cumplimiento de GlobalGAP es necesario para obtener espacio en las estanterías de muchos minoristas de todo el mundo. Los países en desarrollo presentaron un problema: la OMC tiene un menor conocimiento de las normas voluntarias, a diferencia de las obligatorias. Brasil no lo estaba comprando.

Brasil argumentó que GlobalGAP no tiene nada de voluntario. Es de facto obligatorio. ¿Cómo es eso? Brasil explicó que los minoristas que adoptaron GlobalGAP representan demasiada participación de mercado para tratarlo como voluntario. En otras palabras, GlobalGAP tiene el efecto de ser obligatorio porque es prácticamente imposible obtener espacio en los estantes de un minorista para alimentos que no cumplen. Una etiqueta de bienestar animal en toda la UE, incluso si es voluntaria, estará abierta al mismo cargo.

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También habrá peleas por una etiqueta para toda la UE dentro de Europa. La decisión del Consejo es impresionante en su alcance y, como era de esperar, anticipa fricciones. Por ejemplo, existe el llamado a no castigar a los países con estándares de cría de animales más altos, pero también un llamado a redactar criterios que sean "alcanzables para todos" los miembros de la UE. El Consejo espera que la etiqueta abarque todo el ganado en cada etapa de su vida, transporte y matanza, pero también quiere que se tengan en cuenta las diferentes condiciones geográficas y climáticas de toda Europa. Finalmente, el Consejo quiere que la etiqueta tenga en cuenta las normas sobre agricultura orgánica, su “interacción” con las etiquetas nacionales y el costo financiero de hacer todo esto.

Para manejar estas y otras fricciones, busque una variedad de excepciones para salvar las diferencias dentro de la UE. Debido a que es probable que estas exenciones estén disponibles para los agricultores nacionales, pero no para los extranjeros, serán la fruta madura si (¿cuándo?) la etiqueta para toda la UE es cuestionada en la OMC. 

El bienestar animal es un objetivo de política pública importante y legítimo. El truco consiste en perseguirlo sin crear una restricción encubierta al comercio. ¿Ha pedido el Consejo de la UE lo imposible?

Marc L. Busch es profesor Karl F. Landegger de diplomacia empresarial internacional en la Walsh School of Foreign Service de la Universidad de Georgetown, miembro sénior no residente del Atlantic Council y presentador del podcast. TradeCraft.

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