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Viernes, Julio 19, 2024
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La búsqueda de alta tecnología del socio de una planta solitaria

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Se está empleando inteligencia artificial en la búsqueda de una compañera femenina para una especie de planta masculina en peligro crítico de extinción que es anterior a los dinosaurios.

Uno de los tallos originales de Encephalartos woodii en el Jardín Botánico de Durban, Sudáfrica. Crédito de la imagen: Purves, M. vía wikipedia.org, CC BY-SA 3.0

Un proyecto de investigación liderado por la Universidad de Southampton está explorando miles de acres de bosque en Sudáfrica, donde se encuentra el único 'Encephalartos woodii' conocido (o E. woodii – fue encontrado, en un intento por encontrar una hembra.

Y si la caza no da resultado, los investigadores también están explorando si pueden cambiar el sexo de la planta para crear una versión femenina.

El único conocido E. woodii fue descubierto en el bosque de Ngoye, Sudáfrica, en 1895. Varios años después fue trasladado para su custodia y se enviaron muestras a jardines botánicos, incluido Kew. en Londres – donde todavía se propaga y cultiva hoy.

Pero como solo se encontró un macho, todas las muestras propagadas posteriores son clones masculinos, por lo que la planta no puede reproducirse naturalmente. Hasta ahora, el bosque de Ngoye nunca ha sido explorado completamente para determinar si podría existir una hembra.

Cazando con drones

Dra. Laura Cinti., investigador de la Escuela de Arte Winchester de la Universidad de Southampton, lidera el primer proyecto que utiliza drones e inteligencia artificial para buscar una mujer E. woodii. Ella dijo: “Esta planta, hasta donde sabemos, está extinta en la naturaleza. Me inspiré mucho en la historia del E. woodii, refleja una historia clásica de amor no correspondido. Tengo la esperanza de que haya una mujer por ahí en alguna parte, después de todo debe haberla habido en algún momento. Sería fantástico recuperar esta planta tan cercana a la extinción mediante la reproducción natural”.

La Dra. Cinti está colaborando con el Dr. Howard Boland, un experto en tecnología creativa que trabaja en IA, y la Dra. Debbie Jewitt, científica conservacionista y piloto de drones con sede en Sudáfrica.

Los vuelos iniciales con drones en 2022 tomaron decenas de miles de imágenes y utilizaron un sensor multiespectral para capturar características más allá de lo que se puede ver desde lo alto a simple vista, como distinguir si las plantas están vivas o muertas e identificar especies.

pero sin E. woodii Aún así, las imágenes con drones continúan, ahora con el poder de la IA. Hasta ahora han cubierto 195 acres del bosque de Ngoye, y hay 10,000 acres en total.

"Con la IA, utilizamos un algoritmo de reconocimiento de imágenes para reconocer las plantas por su forma", explicó el Dr. Cinti. "Generamos imágenes de plantas y las colocamos en diferentes entornos ecológicos, para entrenar al modelo para que las reconozca".

El Dr. Cinti también está trabajando en un nuevo proyecto asociado que investiga si es posible cambiar el sexo del E. woodii utilizando manipulación química o fisiológica, y luego generar plantas vegetativas a partir de ese material.

Ella dijo: "Ha habido informes de cambio de sexo en otras especies de cícadas debido a cambios ambientales repentinos como la temperatura, por lo que tenemos la esperanza de poder inducir el cambio de sexo en las E. woodii también."

La historia del E. woodii

La Encephalartos woodii es un tipo de planta conocida como cícada. Las cícadas son las plantas con semillas más antiguas que se conservan, datan de hace más de 300 millones de años y sobrevivieron a múltiples extinciones masivas y cambios ambientales.

Son dioicos, lo que significa que son masculinos o femeninos, y producen conos desde donde los insectos transportan el polen para su reproducción.

A pesar de su longevidad, ahora son los organismos más amenazados de nuestro planeta, y el Encephalartos woodii es el más raro de todos.

El Dr. Cinti dijo: "Las cícadas se venden en el mercado negro por cientos de miles de libras y se mantienen en jaulas en jardines botánicos debido al riesgo de robo".

Hay más información disponible en página web del proyecto.

Fuente: Universidad de Southampton

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