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Sabato, Febbraio 4, 2023

Strana nuova scoperta rivela che le radiazioni UV hanno avuto un ruolo negli eventi di estinzione di massa

Una nuova scoperta di sostanze chimiche simili a creme solari nelle piante fossili rivela che le radiazioni UV hanno avuto un ruolo negli eventi di estinzione di massa.

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Una nuova ricerca ha scoperto che il polline conservato in rocce di 250 milioni di anni contiene composti che funzionano come filtri solari, prodotti dalle piante per proteggerle dalle dannose radiazioni ultraviolette (UV-B). I risultati suggeriscono che un impulso di UV-B ha svolto un ruolo importante nell'evento di estinzione di massa finale del Permiano.

Gli scienziati del Università di Nottingham, Cina, Germania e Regno Unito, guidati dal professor Liu Feng dell'Istituto di geologia e paleontologia di Nanjing, hanno sviluppato un nuovo metodo per rilevare i composti simili a creme solari delle piante nei granelli di polline fossili. La ricerca è stata pubblicata oggi (6 gennaio 2023) sulla rivista Anticipi Scienza.

L'evento di estinzione di massa della fine del Permiano (250 milioni di anni fa) è il più grave dei cinque grandi eventi di estinzione di massa con la perdita di circa l'80% delle specie marine e terrestri. Questa catastrofica perdita di biodiversità è stata una risposta a un'emergenza paleoclimatica innescata dalla collocazione di un'eruzione vulcanica su scala continentale che copre gran parte dell'odierna Siberia. L'attività vulcanica ha provocato il rilascio nell'atmosfera di enormi quantità di carbonio che erano state imprigionate all'interno della Terra, generando un riscaldamento serra su larga scala. Ad accompagnare questo evento di riscaldamento globale c'è stato un crollo dello strato di ozono terrestre. Il supporto per questa teoria viene dall'abbondante presenza di spore malformate e granuli di polline che testimoniano un afflusso di irradiazione UV mutagena.

Il professor Barry Lomax dell'Università di Nottingham spiega: “Le piante hanno bisogno della luce solare per la fotosintesi, ma hanno bisogno di proteggere se stesse e in particolare il loro polline dagli effetti nocivi delle radiazioni UV-B. Per fare ciò, le piante caricano le pareti esterne dei granuli di polline con composti che funzionano come filtri solari per proteggere le cellule vulnerabili e garantire una riproduzione di successo». 

Il professor Liu Feng aggiunge: "Abbiamo sviluppato un metodo per rilevare questi composti fenolici nei granelli di polline fossili recuperati dal Tibet e abbiamo rilevato concentrazioni molto più elevate in quei granelli che sono stati prodotti durante l'estinzione di massa e la fase di picco dell'attività vulcanica".

Livelli elevati di UV-B possono avere impatti ancora più vasti e duraturi sull'intero sistema terrestre. Recenti studi di modellazione hanno dimostrato che un elevato stress UV-B riduce la biomassa vegetale e lo stoccaggio di carbonio terrestre, il che aggraverebbe il riscaldamento globale. La maggiore concentrazione di composti fenolici rende anche il tessuto vegetale meno facilmente digeribile, rendendo un ambiente ostile ancora più difficile per gli erbivori.

Riassumendo le scoperte del gruppo, il Dr. Wes Fraser della Oxford Brookes University ha commentato: “Il vulcanismo su una scala così cataclismica ha un impatto su tutti gli aspetti del sistema Terra, dai cambiamenti chimici diretti nell'atmosfera, attraverso i cambiamenti nei tassi di sequestro del carbonio, alla riduzione del volume di fonti di cibo nutriente disponibili per gli animali”.


Riferimento: "Morire al sole: prove dirette dell'elevata radiazione UV-B alla fine dell'estinzione di massa del Permiano" 6 gennaio 2023, Anticipi Scienza.
DOI: 10.1126/sciadv.abo6102

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