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Martedì, Marzo 21, 2023

Perché il contatto visivo è diverso nell'autismo? La nuova ricerca di Yale fa luce

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Il contatto visivo è un aspetto importante della comunicazione sociale, ma può essere difficile da avviare e mantenere per le persone con autismo. Molte persone con autismo hanno difficoltà a interpretare i segnali sociali e possono avere difficoltà a comprendere il significato dietro il contatto visivo. Possono anche trovare travolgente o stressante stabilire un contatto visivo, il che può portare a evitare del tutto il contatto visivo.


Il contatto visivo ridotto con gli altri è una caratteristica comune del disturbo dello spettro autistico (ASD). Sebbene il contatto visivo sia un aspetto importante delle interazioni sociali, gli scienziati non sono stati in precedenza in grado di studiare le basi neurologiche dell'interazione sociale dal vivo con il contatto visivo nell'ASD perché è difficile immaginare il cervello di due persone contemporaneamente.

Tuttavia, i ricercatori di Università di Yale hanno ora sviluppato una tecnologia che consente loro di visualizzare il cervello di due individui durante condizioni di vita e naturali. Usando questa tecnologia, hanno identificato aree cerebrali specifiche nella regione parietale dorsale che sono associate ai sintomi sociali dell'ASD. Questo studio, pubblicato sulla rivista PLOS ONE, suggerisce che queste risposte neurali al contatto visivo e facciale dal vivo possono fornire un indice biologico che può essere utilizzato nella classificazione clinica e nella valutazione dell'autismo.


"I nostri cervelli sono affamati di informazioni su altre persone e dobbiamo capire come questi meccanismi sociali operano nel contesto di un mondo reale e interattivo sia negli individui tipicamente sviluppati che negli individui con ASD", hanno affermato Joy Hirsch, Elizabeth Mears, e House Jameson Professore di Psichiatria, Medicina Comparata e Neuroscienze a Yale, e co-autore corrispondente dello studio.

Il team di Yale, guidato da Hirsch e James McPartland, Harris Professor presso lo Yale Child Study Center, ha analizzato l'attività cerebrale durante brevi interazioni sociali tra coppie di adulti - ciascuna delle quali comprendeva un partecipante tipico e uno con ASD - utilizzando la spettroscopia funzionale nel vicino infrarosso, un metodo di neuroimaging ottico non invasivo. Entrambi i partecipanti sono stati dotati di cappucci con molti sensori che emettevano luce nel cervello e hanno anche registrato cambiamenti nei segnali luminosi con informazioni sull'attività cerebrale durante lo sguardo del viso e il contatto visivo.

I ricercatori hanno scoperto che durante il contatto visivo, i partecipanti con ASD avevano un'attività significativamente ridotta in una regione del cervello chiamata corteccia parietale dorsale rispetto a quelli senza ASD. Inoltre, le caratteristiche sociali dell'ASD, misurate dai punteggi ADOS (Autism Diagnostic Observation Schedule, 2nd Edition), sono state associate all'attività in questa regione del cervello. L'attività neurale in queste regioni era sincrona tra i partecipanti tipici durante il vero contatto visivo, ma non durante lo sguardo su un volto video. Questo previsto aumento dell'accoppiamento neurale non è stato osservato nell'ASD ed è coerente con le differenze nelle interazioni sociali.


"Ora non solo abbiamo una migliore comprensione della neurobiologia dell'autismo e delle differenze sociali, ma anche dei meccanismi neurali sottostanti che guidano le tipiche connessioni sociali", ha detto Hirsch.

Riferimento: "Correlati neurali del contatto visivo e della funzione sociale nel disturbo dello spettro autistico" di Joy Hirsch, Xian Zhang, J. Adam Noah, Swethasri Dravida, Adam Naples, Mark Tiede, Julie M. Wolf e James C. McPartland, 9 novembre 2022 , PLoS ONE.
DOI: 10.1371 / journal.pone.0265798


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